17/03/14 Mercurio, il pianeta che si restringe

ROMA. Il geologo planetario del Carnegie Institution di Washington, Paul Byrne, a seguito di uno studio promosso dalla Nasa e pubblicato su Nature Geoscience, ha scoperto che il pianeta Mercurio in passato era più grande di quanto è oggi. Per l'esattezza il diametro era di quasi 14 km maggiore.

Le misurazioni realizzate con la sonda della Nasa infatti sono state confrontate con le precedenti misurazioni effettuate negli anni Settanta e il risultato è stato sorprendente: Negli ultimi 4 miliardi di anni il suo diametro si è ristretto e, dato che il pianeta è composta da una sola placca tettonica, questa contrazione è all’origine delle tipiche scarpate del pianeta. Le rivelazioni provengono dalla sonda Messenger, ma la contrazione dedotta grazie alle immagini della sonda è di gran lunga inferiore rispetto ai modelli computazionali utilizzati dagli scienziati planetari per l’evoluzione termica del nucleo. "Il paesaggio si sta accartocciando", spiega William McKinnon, professore alla Washington University, "e immense porzioni di roccia slittano l’una sull’altra".

La superficie di Mercurio è costituita da roccia, ma al suo interno è contenuto un nucleo di ferro che nel tempo, per effetto dell’evoluzione planetaria, si è contratto sempre di più, contribuendo al ridimensionamento. Mercurio in superficie assomiglia un po’ la Luna.

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